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Reverse Brain Drain

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For decades, countries in Africa, Latin America, Eastern Europe or countries like China, India or South Korea have witnessed how their economies miss out on the skills of their valuable human capital that lives abroad. The brain drain phenomenon has been around for decades, in a few words it means the migration of highly skilled, trained or educated individuals from one country to another. Unsurprisingly, the predominant pattern of brain drain is characterized by the migration from less developed to more developed countries.

Usually, human capital flight or brain drain is a byproduct of several factors like economics, politics, or security. While some individuals willingly leave their countries in pursuit of better economic or professional prospects, others flee their countries of origin as a consequence of turmoil, political instability or insecurity.

According to data from the International Monetary Fund (IMF), Iran has been one of the countries most affected by the brain drain phenomenon. With an estimated 150,000- 180,000 highly educated individuals leaving the country every year, Iran loses billions of dollars due to this phenomenon and has earned the title of the country with the highest rates of brain drain in the world.

Moreover, it is worth noting that brain drains have different consequences for countries. On one hand, for countries like Iran, the loss of their highly skilled labor force spurs a vicious cycle of underdevelopment; on the other hand those countries that receive high influxes of trained and educated individuals are able to take advantage of their knowledge and skills which in turn further enhances the economies of these already highly developed nations.

Traditionally countries like the United States, Britain, Germany or Canada have been major recipients of highly educated individuals in pursuit for better academic and professional prospects. However, despite this traditional pattern, it has become apparent that political stability (in the case of some countries) or economic aspects like the impact of the BPO (Business Processing Outsourcing) industry, as well as new emerging markets are reversing this trend.

From brain drain to “reverse brain drain”, the world is witnessing atypical patterns of migration, especially among highly educated individuals. The rise of new powerful economic giants like China or India, in addition the efforts of national governments like those of Iran, South Korea or South Africa are provoking significant changes that are most likely beginning to shift and to reverse this trend.

It is now apparent that many of the individuals who once left their countries are now returning to their homelands. This is due greatly to a game change in the political and economic realms which are allowing countries like China or India to attract their human capital back to their countries under the promise of equal (or better) opportunities from those found in countries like the United States. For instance, the rise of India’s very own Silicon Valley in Bangalore, emerging academic research sectors, or the rising business and information technology (IT) sectors of Beijing or Taiwan, have now become serious contenders to traditional destinations like London or the San Francisco Bay Area.

Thus, in an accelerated way nations have become more aware of the potential that lies in these “brains”, as well as the valuable human capital that can be re-captured.Once and for all, nations are recognizing the advantages and skills people educated and/or trained abroad can bring to the table. Through the implementation of new public policies that support research, investment, social programs, etc. those nations that once were once losing valuable human resources, are now acting assertively to reverse the brain drain and to recapture a segment of the population with skills that are relevant not only in academic terms, but also in terms of languages, innovation, global experience and cultural openness. These skills, are undoubtedly some of the most relevant to our globalized world, and could potentially change the course of economic, social and political development of many of these emerging nations.


Fuga de Cerebros a la Inversa

Durante décadas, los países de África, América Latina, Europa del Este o países como China, India o Corea del Sur han sido testigos de cómo sus economías se pierden de las habilidades de su valioso capital humano que vive en el extranjero. El fenómeno de la fuga de cerebros o “brain drain” como se conoce en inglés, ha existido por décadas. En pocas palabras, significa la migración de individuos altamente calificados, entrenados o educados de un país a otro. Como es de esperarse, el patrón predominante de la fuga de cerebros se caracteriza por la migración de individuos desde países menos desarrollados hacia países más desarrollados.

Por lo general, la fuga de capital humano o la fuga de cerebros es un subproducto de varios factores como la economía, la política o la seguridad. Mientras algunos individuos voluntariamente abandonan sus países en busca de mejores perspectivas económicas o profesionales, otros huyen de sus países de origen como consecuencia de factores como la inestabilidad económica, política o la inseguridad.

Según datos del Fondo Monetario Internacional (FMI), Irán ha sido uno de los países más afectados por el fenómeno de la fuga de cerebros. Con un estimado de 150,000 180,000 individuos altamente educados que se van del país cada año, Irán pierde miles de millones de dólares debido a este fenómeno y se ha ganado el título de el país con las mayores tasas de fuga de cerebros en el mundo.

Por otra parte, vale la pena señalar que la fuga de cerebros tiene diferentes consecuencias para los países. Por un lado, para países como Irán, la pérdida de su mano de obra altamente calificada impulsa y contribuye a la continuidad de un ciclo vicioso de bajos niveles de desarrollo; por otro lado, los países que reciben gran afluencia de personas capacitadas y educadas, son capaces de tomar ventaja de sus conocimientos y habilidades lo que a su vez ayuda a dinamizar aún más las economías de estos países ya altamente desarrollados.

Tradicionalmente, países como Estados Unidos, Gran Bretaña, Alemania o Canadá han sido los principales beneficiarios de aquellos individuos que llegan a estos países en busca de mejores prospectos académicos y profesionales. Sin embargo, a pesar de este modelo tradicional, se ha hecho evidente que la estabilidad política (en el caso de algunos países), aspectos económicos como el auge e impacto de la industria de BPO (Business Processing Outsourcing) así como los nuevos mercados emergentes, están revirtiendo esta tendencia.

De la fuga de cerebros pasamos a la “fuga de cerebros a la inversa”. El mundo está siendo testigo de patrones atípicos de migración, especialmente entre las personas con estudios superiores. El surgimiento de nuevos y poderosos gigantes económicos como China o la India, además de los esfuerzos de los gobiernos nacionales como los de Irán, Corea del Sur o África del Sur, están provocando cambios significativos que están empezando a modificar y revertir esta tendencia.

Ahora es evidente que muchas de las personas que una vez que dejaron sus países, están regresando a su tierra natal con mucha expectativa y esperanza. Esto se debe en gran medida a un cambio en los ámbitos políticos y económicos que están permitiendo a países como China o la India el atraer a su capital humano de vuelta a sus países bajo la promesa de iguales  (o mejores) oportunidades laborales/académicas que las que se encuentran en países como los Estados Unidos . Por ejemplo, el auge del Sillicon Valley de la India en Bangalore, las oportunidades laborales dentro de la industria de las tecnologías de la información (IT), la nueva influencia económica, política y académica de epicentros de poder como Beijing o Taiwán; se han convertido en serios contendientes para ciudades como Londres o la bahía de San Francisco.

De modo que de forma acelerada, las naciones se han vuelto más conscientes del potencial que yace en estos “cerebros”, así como del valioso capital humano que puede re-capturarse y que  se encuentra fuera del territorio nacional. De una vez por todas, las naciones están reconociendo las ventajas y habilidades que las personas educadas y/o entrenadas en el extranjero pueden traer a la mesa. A través de la implementación de nuevas políticas públicas que apoyan a la investigación, inversión, programas sociales, etc. aquellas naciones que alguna vez se vieron perdiendo valiosos recursos humanos están actuando de manera asertiva para poder revertir la fuga de cerebros y de esta manera volver a capturar un segmento de la población que posee habilidades que no son relevantes exclusivamente en términos académicos; sino también en materia de idiomas, experiencia global y apertura cultural. Dichas habilidades son sin lugar a duda, algunas de las  más relevantes que nuestro mundo globalizado demanda y aquellas que podrían cambiar el curso de la economía, desarrollo social y político de muchas de estas naciones emergentes. 

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5 thoughts on “Reverse Brain Drain

  1. I know that there are a LOT of Iranians in Los Angeles, but I had no idea that Iran has “the highest rates of brain drain in the world.” I learn something everyday!

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